Aelix Therapeutics, una compañía spin off recién creada de HIVACAT, especializada en el desarrollo de inmunoterapias contra la infección por el VIH, ha anunciado hoy que ha completado una ronda de financiación Serie A de 11,5 millones de euros, liderada por Ysios Capital. La inversión se ha realizado a través de Ysios BioFund II Innvierte, segundo fondo gestionado por Ysios Capital, y ha contado con la participación de Caixa Capital Risc, la división de capital riesgo de “la Caixa”, y de Johnson and Johnson Innovation – JJDC Inc., inversor corporativo internacional.

En el marco de esta ronda, Aelix incorpora a cuatro nuevos miembros al consejo de administración: Dra. Karen Wagner de Ysios Capital, José Antonio Mesa de Caixa Capital Risc, Jordi Naval, cofundador de la compañía, así como un representante de JJDC.

Los fondos obtenidos serán utilizados para completar el equipo e impulsar el desarrollo del inmunógeno HTI, su principal producto, como vacuna terapéutica para el tratamiento de la infección por VIH. HTI ha sido desarrollado en el marco del programa HIVACAT, integrado dentro del Instituto de Investigación del Sida IrsiCaixa. Los ensayos clínicos comenzarán a finales de 2016 con un estudio de seguridad en personas no portadoras del virus, y posteriormente incluirán estudios de eficacia en pacientes infectados.

Estamos encantados de haber cerrado una ronda de financiación de tal importancia. El sindicato de inversión lo componen inversores con perspectivas complementarias y, en particular, inversores corporativos de compañías farmacéuticas expertos en virología y vacunas. Además, tenemos mucho interés en seguir colaborando con la comunidad científica internacional para probar este nuevo concepto de terapia”, comenta el Dr. Christian Brander, investigador ICREA en IrsiCaixa y Director Científico y cofundador de AELIX Therapeutics.

HTI ha sido desarrrollado en IrsiCaixa partiendo de un enfoque único para el diseño de una vacuna terapéutica, basándonos en la respuesta inmunitaria de aquellas personas que son capaces de controlar el VIH sin necesidad de tratamiento antirretroviral. Para ello hemos trabajado con datos de personas procedentes de 4 continentes, recopilando una cantidad de datos que no está al alcance de ningún otro grupo de investigación”, indica el Dr. Bonaventura Clotet, director de IrsiCaixa, jefe de Servicio de Enfermedades Infecciosas del Hospital Germans Trias y cofundador de Aelix

El principal producto de la compañía, el inmunógeno HTI, tiene el potencial de convertirse en la primera inmunoterapia capaz de controlar y/o curar la infección por VIH de manera eficiente. El inmunógeno o vacuna HTI, ha sido diseñado para provocar una respuesta del sistema inmunitario del paciente similar a la que, de forma espontánea, producen algunas personas portadoras del virus que consiguen mantener la infección controlada sin necesidad de medicamentos antirretrovirales, conocidos como “controladores de élite”. La vacuna HTI genera una potente respuesta inmunitaria mediante la cual las células T del sistema inmunitario reconocen las células infectadas por el virus y las eliminan. Esto representa un gran avance y un claro cambio de rumbo respecto a las investigaciones llevadas a cabo hasta la fecha.

Estamos convencidos de que el enfoque revolucionario de Aelix, basado en el innovador diseño de la vacuna, provocará una respuesta inmunitaria intensa, amplia y enfocada contra el virus del VIH y tiene el potencial de transformar radicalmente el tratamiento de esta enfermedad, una clara necesidad médica no cubierta y uno de los problemas de salud más importantes en el mundo“, comenta Karen Wagner, Socia de Ysios Capital. “Estamos impresionados por los datos científicos y preclínicos, y creemos que, efectivamente, este candidato puede cambiar el futuro del tratamiento de la infección por VIH y mejorar considerablemente la calidad de vida de los pacientes.”

Esta operación representa la culminación de meses de trabajo y la consolidación de un proyecto científico colaborativo entre instituciones públicas científicas, la industria farmacéutica privada y la filantropía, junto con financiadores internacionales especializados” comenta Josep Ll. Sanfeliu, Socio de Ysios Capital.

Para Jaume Giró, director general de la Fundación Bancaria “la Caixa”, “Es un orgullo poder contribuir a dar pequeños pasos que desembocan en grandes logros. La apuesta decidida de la Obra Social “la Caixa” por la investigación del sida a través de IrsiCaixa nos ha permitido llegar, 20 años después, a estar en el buen camino para lograr cronificar la enfermedad y trabajar en su erradicación con el desarrollo de esta vacuna.”

Estamos orgullosos de dar continuidad a la labor que durante años ha llevado a cabo la Obra Social “la Caixa”, convirtiendo a IrsiCaixa en un centro pionero donde se desarrollan proyectos tan innovadores como Aelix. La aproximación que ofrece la compañía al diseño de vacunas terapéuticas constituye un óptimo complemento a los actuales tratamientos antirretrovirales“, ha manifestado José Antonio Mesa, director de inversiones en Caixa Capital Risc y miembro del Consejo de Administración.

Por parte de ESTEVE, partner del proyecto HIVACAT, su Director Científico, Carlos Plata ha declarado “Nuestra apuesta por una I+D innovadora y productiva se ha visto avalada por la creación de Aelix y el interés demostrado por los nuevos socios que a partir de ahora impulsarán el proyecto”.
Jordi Naval, cofundador de Aelix Therapeutics y Miembro del Consejo, añade: “Estamos muy orgullosos de que la calidad del trabajo científico de los Dres. Brander, Clotet y Gatell en el seno del programa HIVACAT durante más de 20 años haya atraído a un grupo de inversores de tal calibre, y esperamos con interés trabajar con ellos para construir el futuro de la compañía”.

Acerca del virus del VIH

Actualmente, más de 36,9 millones de personas son portadoras de VIH en el mundo, con 2 millones de nuevas infecciones sólo en 2014. En España se estima que hay unas 150.000 personas infectadas, 33.600 de ellas en Catalunya. En los últimos años se ha detectado una estabilización en el número de nuevos casos en Europa occidental, debido en parte a cierta relajación en la prevención debido a la existencia de los medicamentos antirretrovirales, que permiten cronificar la enfermedad. Los tratamientos, sin embargo, tienen una toxicidad a largo plazo, por lo que es esencial la investigación de nuevas terapias que permitan la interrupción de la medicación de por vida.

Acerca del inmunógeno HTI

El inmunógeno HTI constituye una aproximación completamente nueva en el diseño de vacunas terapéuticas (curativas). A partir de datos de más de 1.000 pacientes infectados por el VIH procedentes de varios países, se identificaron las dianas de respuesta inmunitaria celular detectadas por el sistema inmunitario de los pacientes que pueden controlar el virus por ellos mismos, sin necesidad de tratamiento antirretroviral. A continuación, se diseñó una secuencia de ADN que cubría dichas dianas. Esta secuencia se insertó en un vector de ADN y en un vector viral (MVA). Los datos preclínicos muestran una respuesta inmunitaria excelente en términos de intensidad, amplitud y focalización en modelos animales.

Adicionalmente, el inmunógeno HTI puede ser una pieza fundamental para el futuro diseño de vacunas preventivas contra el VIH, tal y como se está desarrollando dentro del programa HIVACAT.

Acerca de Aelix Therapeutics

Aelix Therapeutics es una spin off de HIVACAT, el programa catalán para el desarrollo de vacunas eficaces contra el VIH integrado dentro del Instituto de Investigación del Sida IrsiCaixa. Los fundadores de la compañía son los Dres. Christian Brander, Bonaventura Clotet, Josep Maria Gatell y Jordi Naval, todos ellos con amplia experiencia en investigación y en el desarrollo de compañías biotecnológicas. Aelix dispone de herramientas propias para el desarrollo de nuevos diseños de inmunógenos, además de un acceso directo a cohortes de pacientes en varios continentes gracias a su alianza con HIVACAT.